Covid-19 : qu’est-ce qu’on sait du virus mutant sud-africain ?

Une nouvelle variante du coronavirus est à l’origine d’une puissante deuxième vague d’infections en Afrique du Sud. Cette variante s’est déjà propagée à d’autres pays d’Afrique et d’Europe et a suscité des inquiétudes quant à la manière dont elle réagira aux vaccins Covid-19.

Quelle est la cause de l’apparition du nouveau variant Covid-19 en Afrique du Sud ?

Il est normal que les virus mutent, et les variantes observées jusqu’à présent dans le coronavirus qui balaie le globe n’ont guère changé son mode de fonctionnement. Néanmoins, le variant sud-africain, connu sous le nom de B.1.351, a inquiété les scientifiques en raison de son nombre exceptionnellement élevé de mutations, en particulier dans la protéine de pic, que le virus utilise pour se fixer aux cellules humaines et les infecter.

Quelle est la dangerosité de cette nouvelle variante ?

La découverte et la propagation de la variante sud-africaine ont coïncidé avec une forte augmentation des infections dans le pays. Le nombre de nouveaux cas et de décès quotidiens a déjà dépassé celui de la première vague, qui a culminé en juillet, et les infections continuent d’augmenter. Les chercheurs sud-africains affirment qu’ils pensent également que la nouvelle variante est plus transmissible, car elle a rapidement évincé les autres versions du virus circulant dans le pays. Néanmoins, ils affirment que le comportement humain – des milliers de Sud-Africains s’entassent dans les bars, les restaurants et les plages – est probablement la principale raison de la forte augmentation des infections ces dernières semaines. Ils s’efforcent maintenant de comprendre à quel point la nouvelle variante est plus transmissible et si elle entraîne des cas plus graves de Covid-19.

D’autres pays devraient-ils s’inquiéter ?

La variante sud-africaine a également été détectée en Grande-Bretagne, en Finlande, en France et en Israël. La Suisse, le Danemark et la Grande-Bretagne ont interdit l’entrée en Afrique du Sud aux voyageurs.

Mais le ministre de la santé Mkhize a déclaré le mois dernier qu’il n’y avait « aucune preuve » que la variante sud-africaine était plus dangereuse que la variante britannique, qui s’est également répandue à l’étranger.

L’OMS préconise une « approche fondée sur le risque » pour les voyages internationaux et les pays devraient « reconsidérer régulièrement » les interdictions et autres mesures.

Que signifie l’émergence de la nouvelle variante pour le vaccin ?

On n’en sait pas encore assez sur cette variante pour savoir avec certitude si la variante sud-africaine nuira à l’efficacité des vaccins actuels. Des recherches et des tests sont en cours pour voir si elle a la capacité d’échapper à l’immunité naturelle ou induite par le vaccin. Selon les recherches menées par Pfizer et BioNTech et des chercheurs de l’université du Texas, le vaccin de Pfizer protège effectivement contre les variantes britannique et sud-africaine.

Même si la variante sud-africaine devient plus répandue et dominante, les vaccins à ARNm (Pfizer-BioNTech et Moderna) et à vecteur adénoviral (Oxford-Astrazeneca et Spoutnik V russe) peuvent être modifiés pour être plus proches et plus efficaces contre cette variante en quelques mois.

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